The Horovshovian Computer

Mississippi Fred MacDowell discusses a Stalinist claim that the famous Russian Jewish scientist, inventor and scholar Haim Zelig Slonimsky had really been the first to invent the telegraph, or at least a certain method for multiplexing messages over a telegraph line.

A brief but fascinating account of another important Jewish inventor appears in a responsum of Rav Yosef Shaul Nathanson, first issued in 5621: one R. Avram Ya’akov of Horovshov had apparently invented some sort of adding machine / mechanical calculator (seemingly in the first half of the nineteenth century), for which he received royalties from the government in Warsaw “all his days”. The context is Rav Nathanson’s celebrated insistence that Halachah must perforce recognize the fundamental notion of intellectual property, since the idea is logically compelling, and even the non-Jews accept it:

[זה] ודאי שספר חדש שמדפיס מחבר וזכה שדבריו מתקבלים על פני תבל פשיטא שיש לו זכות בזה לעולם והרי בלאו הכי אם מדפיסים או מחדשים איזה מלאכה אינו רשאי אחר לעשות בלא רשותו והרי נודע שר’ אברם יעקב מהרובשוב שעשה החשבון במאשין כל ימיו קבל שכרו מהקירה בווארשא ולא יהא תורה שלימה שלנו כשיחה בטילה שלהם וזה דבר שהשכל מכחישו ומעשים בכל יום שהמדפיס חבור יש לו ולבאי כוחו זכות1

Update: Rav Yehudah Silman’s take on Rav Nathanson’s argument.

  1. שו”ת שואל ומשיב, מהדורה קמא חלק א’ סימן מ”ד- קשר []

3 thoughts on “The Horovshovian Computer”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *