The Light and Yeast of Torah

Peter Beinart

Although there are a lot of Orthodox Jews in my family (my mother is Sephardi, which doesn’t always translate easily into American categories), I was raised in a Conservative synagogue. I began going to Orthodox synagogues in my 20s.

What appealed to me was the dedication to Jewish learning, which I have come to believe is the only path to Jewish continuity. I feel in many ways limited by the fact that I did not attend Jewish school, and want my children to learn more, far more, than I did at their age. In a way, I’m more concerned with their knowledge than their observance, though I suspect and hope that the latter will follow the former. (In any case, we’re less strictly observant than some). If they can feel confident in a Jewish religious context, it will always be available to them, even if they drift away for periods of their lives. I’m also attracted to Modern Orthodoxy’s vision of a life in which one can be faithful to halacha (though I myself could be more faithful) and also truly at ease in the world, recognizing the truth and beauty in non-Jewish things.1


ר’ הונא ור’ ירמיה בשם ר’ חייא בר אבא אמרי: כתיב: (ירמיה ט”ז) ואותי עזבו ואת תורתי לא שמרו. הלואי אותי עזבו ותורתי שמרו, מתוך שהיו מתעסקין בה, המאור שבה היה מחזירן למוטב.2

א”ר חייה בר בא אותי עזבו אוותרה שמא את תורתי שמרו שאילו אותי עזבו ותורתי שמרו השאור שבה היה מקרבן אצלי3


אך אם הוא עוסק בתורה בראותו דרכיה, ציוויה ואזהרותיה, הנה סוף סוף מאליו יתחדש בו התעוררות שיביאהו אל הדרך הטוב. והוא מה שאמרו ז”ל (פתיחתא דאיכה רבתי): הלואי, אותי עזבו ותורתי שמרו, שהמאור שבה מחזירו למוטב.4

The careful reader will have noticed that the first version of the אגדתא cited above, from Daat’s text of מדרש רבה – איכה, reads “המאור שבה”, while the second version, from Mechon Mamre’s text of the תלמוד ירושלמי, has “השאור שבה”. In truth, both readings exist for both sources. From the commentaries to the Medrash on איכה:

הכי גרסינן מתעסקין בה המאור שבה כו’. כך מצאתי בירושלמי דכתיבת יד פרק קמא דחגיגה ואמר מאור על שהיא מאירה עיני האדם להטותו מדרך רעה לטובה וכדמפרש ואזיל

אכן בירושלמי שנדפס גרס כמו כאן.5

השאור שבה. יש לומר השאור רמז לסודות והחכמה הכלולות בתורה שהן מגדילין ומרבין אותה לעיני האנשים כשאור המגדיל את העיסה. ולפי שבהשגת החכמות והסודות יכירו נפלאות תמים דעים יהיה סיבה להתקרב לד’ לאהבה וליראה אותו [יפ”ע].6

השאור שבה. כן הוא בירושלמי פרק קמא דחגיגה. והמתנות כהונה גרס המאור שבה על שהיא מאירה עיני האדם. להטותו מדרך רעה לטובה.

וביפה ענף מקיים הנוסחא שלפנינו ופירש ששאור רמז ליצר הרע על דרך שאור שבעיסה מעכב. והיינו מה שילמדו בבחינת יצר הרע. …7

המאור שבה היה מחזירן כו’. כמ”ש ותורה אור ודרך חיים תוכחת מוסר. שאור התורה היה מאיר להחכימם מחשבת פתיותם בסכלות היצר הרע ולדרך חיים היה מטיהו התוכחת מוסר שבתורה וכמ”ש בזוהר ויקרא (כ”ג) דאורייתא מודעא ליה חובי’.8

From the commentaries to the Yerushalmi:

השאור שבה. פירוש רמז לסודות החכמה מצאתי

ולי נראה דהכי גרסינן המאור שבה וכן הוא ברבה:9

השאור שבה היה מקרבן אלי. קיצור לשון הוא וכמו מאמר שאור ותבלין הנותנין טעם וכלומר התורה שהיא שאור ותבלין נגד היצר הרע כמאמר חז”ל בראתי יצר הרע בראתי התורה תבלין ואלו לא היו עוזבים את התורה לגמרי כבר השאור והתבלין של התורה היה מקרבן לחזור אצלי לעבודתי:10

  1. From an email to Alan Brill. []
  2. איכה רבה, פתיחתא ב’ – קשר []
  3. ירושלמי חגיגה פרק א’ הלכה ז’, ו: – קשר []
  4. מסילת ישרים, פרק ה’ – קשר []
  5. מתנות כהונה []
  6. ענף יוסף []
  7. עץ יוסף []
  8. חידושי הרד”ל []
  9. קרבן העדה []
  10. פני משה []

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *